Wie was Ayman al-Zawahiri, leider van al-Qaeda en opvolger van Osama bin Laden?

Amerikanen kenden hem als leider van Al-Qaeda, de bebrilde plaatsvervanger met borstelige baard van Osama bin Laden. Maar in werkelijkheid waren het Ayman al-Zawahiri’s hersenen en met bloed doordrenkte handen die ‘s werelds meest beruchte terroristische beweging leidden.

Zawahiri, 71, werd afgelopen weekend gedood bij een CIA-drone-aanval in Kabul, volgens functionarissen die bekend zijn met de zaak en die op voorwaarde van anonimiteit spraken om gevoelige informatie te bespreken. In een toespraak tot de natie bevestigde president Biden de dood en noemde de aanval een “precisieaanval” waarbij geen burgerslachtoffers vielen.

President Biden kondigde op 1 augustus aan dat de Verenigde Staten Ayman al-Zawahiri, de leider van al-Qaeda, op 30 juli hebben gedood in een drone-aanval. (Video: The Washington Post)

Zawahiri had zijn eigen militante groep geleid en was de pionier van een vorm van terrorisme die spectaculaire aanvallen en het willekeurig afslachten van burgers op prijs stelde. Toen hij zijn groep in de jaren negentig formeel met Al-Qaeda fuseerde, bracht hij die tactieken met zich mee, evenals een uitgebreide visie voor de aanval op het Westen.

Amerikaanse drone-aanval doodt al-Qaeda-leider Ayman al-Zawahiri

Het was Zawahiri die postuleerde dat het verslaan van de “verre vijand” – de Verenigde Staten – een essentiële voorloper was om de “nabije vijand” van Al-Qaeda aan te pakken, de pro-westerse Arabische regimes die de droom van de groep om iedereen te verenigen in de weg stonden. Moslims onder een mondiaal kalifaat.

“Het doden van Amerikanen en hun bondgenoten – burgers en militairen – is een individuele plicht voor elke moslim die het kan in elk land waar het mogelijk is om het te doen”, schreef Zawahiri in een manifest uit 1998. Drie jaar later zou hij woorden in daden omzetten door te helpen bij het plannen van de aanslagen van 11 september 2001 op het World Trade Center en het Pentagon.

Hoewel hij Bin Ladens persoonlijke charisma ontbeerde, werd Zawahiri de intellectuele kracht achter veel van Al-Qaeda’s grootste ambities, waaronder zijn schijnbaar mislukte pogingen om nucleaire en biologische wapens te verwerven. En na de gedwongen terugtrekking van de groep uit zijn basis in Afghanistan begin 2002, was het grotendeels Zawahiri die Al-Qaeda’s heropleving leidde in de wetteloze tribale regio over de grens in Pakistan, volgens waarnemers van de terroristische groepering.

In zijn latere jaren was Zawahiri voorzitter van Al-Qaeda in een tijd van verval, waarbij de meeste oprichters van de groep dood of ondergedoken waren en de leidende rol van de organisatie werd uitgedaagd door agressieve parvenu’s zoals de Islamitische Staat.

Hij bleef het boegbeeld van de terroristische groepering, maar slaagde er niet in om de versplintering van de islamistische beweging in Syrië en andere conflictgebieden na 2011 te voorkomen. Het gerucht ging dat hij in slechte gezondheid verkeerde, maar hij werd bekend door zijn lange verdwijningen voor het publiek, af en toe onderbroken door het uitbrengen van essays , boeken en op video opgenomen preken die een kenmerkende droge, pedante stijl vertoonden die niet geschikt leek voor het tijdperk van sociale media.

“Zawahiri is de ideoloog van al-Qaeda, eerder een man van denken dan een man van actie”, zei Bruce Riedel, een voormalig CIA-expert op het gebied van terrorismebestrijding en adviseur van vier Amerikaanse presidenten, in een interview in september. “Zijn geschriften zijn zwaar en soms ongelooflijk saai.”

Toen het tweede decennium na 9/11 zijn einde naderde, leek het steeds meer twijfelachtig of Zawahiri in staat was om gebeurtenissen vorm te geven of leiderschap uit te oefenen binnen de wijdverspreide jihadistische beweging, zei Riedel. “Hij is niet de charismatische figuur die Al-Qaeda nodig heeft,” zei hij, “en ik zie niemand anders aan de horizon die dat zou zijn.”

Ayman al-Zawahiri, een van ‘s werelds meest gezochte terroristen en het brein achter de aanslagen van 11 september 2001, werd op 30 juli gedood bij een Amerikaanse drone-aanval. (Video: The Washington Post)

Zawahiri’s pad om een ​​van ‘s werelds meest erkende terroristen te worden, had een onwaarschijnlijk begin in een religieus diverse voorstad van de hogere middenklasse van Caïro, waar veel van de meest talentvolle families van Egypte woonden.

Zawahiri’s vader, Mohammed Rabie al-Zawahiri, was een professor in de farmacologie, en zijn grootvader van moeders kant was een president van de Universiteit van Caïro. Ten tijde van Zawahiri’s geboorte op 19 juni 1951, had zijn geboorteplaats Maadi een grote Joodse bevolking en pochte hij meer kerken dan moskeeën.

Als serieuze, academisch begaafde jongeman werd hij al vroeg in zijn leven beïnvloed door een van zijn ooms, Mahfouz Azzam, een hartstochtelijk criticus van de seculiere regering van Egypte, en door de geschriften van Sayyid Qutb, een Egyptische schrijver en intellectueel die een van de oprichters werd van 20e-eeuws islamistisch extremisme.

Volgens een verslag van Lawrence Wright in zijn Pulitzer Prize-winnende boek “The Looming Tower”, was het de executie van Qutb door de Egyptische regering in 1966 die Zawahiri, toen 15, inspireerde om een ​​groep jonge vrienden te organiseren in een ondergrondse cel gewijd aan tot de omverwerping van de Egyptische regering en de vestiging van een islamitische theocratie. Zawahiri’s kleine groep volgelingen groeide uiteindelijk uit tot een organisatie die bekend staat als Jamaat al-Jihad, of de Jihad-groep.

Zelfs toen zijn politieke opvattingen verhardden, streefde Zawahiri naar een carrière in de geneeskunst, behaalde hij een graad in geneeskunde aan de universiteit van Caïro en diende hij korte tijd als legerchirurg. Uiteindelijk opende hij een praktijk in een duplexwoning die eigendom was van zijn ouders, en af ​​en toe verzorgde hij patiënten in een kliniek in Caïro die werd gesponsord door de Moslimbroederschap, een soennitische islamitische politieke oppositiegroep. Hij trouwde met Azza Nowair, de dochter van een rijke, politiek verbonden Egyptische familie, en het paar zou uiteindelijk een zoon en vijf dochters krijgen.

Terwijl hij in de kliniek van de Moslimbroederschap werkte, werd Zawahiri uitgenodigd om de eerste van talrijke bezoeken te brengen aan vluchtelingenkampen langs de grens tussen Afghanistan en Pakistan. Daar herstelde hij de wonden van moedjahedien die vochten tegen de Sovjets in Afghanistan en kruiste het pad met een charismatische jonge Saoediër, Bin Laden.

In die tijd was Zawahiri echter bezig met het leiden van zijn eigen revolutionaire beweging. Zijn Jihad-groep startte begin jaren tachtig een reeks complotten om Egyptische leiders te vermoorden en speelde een rol bij de moord op de Egyptische president Anwar Sadat op 6 oktober 1981.

Door het massale optreden van de regering dat daarop volgde, belandde Zawahiri in de gevangenis, samen met honderden van zijn volgelingen. Zawahiri werd vrijgelaten na het uitzitten van een gevangenisstraf van drie jaar, maar hij zou later in een memoires beweren dat hij tijdens zijn gevangenschap werd gemarteld, een ervaring waarvan hij zei dat hij vastbeslotener was om de Egyptische regering met geweld te vernietigen.

Tijdens zijn nomadische jaren na de gevangenis reisde Zawahiri vaak naar Zuid-Azië en vond hij steeds vaker een gemeenschappelijke zaak met de moedjahedien en met Bin Laden zelf, die op de Egyptenaar ging vertrouwen als zijn persoonlijke arts. De Saoediër leed aan lage bloeddruk en andere chronische aandoeningen en had frequente glucose-infusies nodig. Zawahiri’s standvastigheid in het verlenen van hulp bij het Sovjetbombardement in Afghanistan bevestigde de reputatie van de arts onder de moedjahedien, evenals een levenslange vriendschap met Bin Laden.

Zawahiri bracht in de jaren negentig ten minste één bezoek aan de Verenigde Staten, een korte rondleiding door Californische moskeeën onder een valse naam om geld in te zamelen voor islamitische liefdadigheidsinstellingen die Afghaanse vluchtelingen steunen. Tegelijkertijd bleef hij zijn Egyptische volgelingen aansporen tot grotere en meer spectaculaire aanvallen thuis, in de overtuiging dat zulke schokkend brutale tactieken de aandacht van de media zouden trekken en meer gematigde stemmen zouden overstemmen die pleitten voor onderhandelingen en compromissen.

Toen Zawahiri in 1997 in Afghanistan woonde, hielp hij bij het plannen van een brute aanval op buitenlandse toeristen bij de beroemde ruïnes van Luxor in Egypte, een 45 minuten durende razernij waarbij 62 mensen om het leven kwamen, waaronder Japanse toeristen, een 5-jarig Brits meisje en vier Egyptische reisgidsen.

Gewone Egyptenaren werden afgestoten door de slachting en de steun voor Zawahiri en zijn Jihad-groep verdampte. Kort daarna vertelde Zawahiri aan volgelingen dat operaties in Egypte niet langer mogelijk waren en dat de strijd verschoof naar Israël en zijn belangrijkste bondgenoot, de Verenigde Staten. De Jihad-groep is officieel gefuseerd met Bin Ladens grotere en beter gefinancierde al-Qaeda, of ‘The Base’.

Zawahiri was een senior adviseur van Bin Laden ten tijde van de eerste spraakmakende terroristische aanslagen van Al-Qaeda, de bomaanslagen in 1998 op Amerikaanse ambassades in de hoofdsteden van Kenia en Tanzania waarbij honderden mensen omkwamen. Drie jaar later hielp hij vanuit Al-Qaeda’s basis in Afghanistan toezicht te houden op de planning van wat een van de meest gedurfde terroristische aanslagen uit de geschiedenis zou worden: de aanslagen van 11 september in New York en Washington.

Toen de kapers van 11 september werden uitgezonden om te beginnen met trainen in Amerikaanse steden, kreeg Zawahiri de leiding over het plannen van vervolggolven van terroristische aanslagen die bedoeld waren om de Amerikaanse economie en vastberadenheid verder te verzwakken. Hij lanceerde een ambitieus biologisch wapenprogramma, richtte een laboratorium op in Afghanistan en stuurde discipelen op zoek naar sympathieke wetenschappers en dodelijke miltvuurbacteriën.

Ambtenaren van de Amerikaanse inlichtingendiensten zijn van mening dat de inspanningen van Zawahiri heel goed hadden kunnen slagen als hij niet in tijdnood was gekomen. Binnen enkele weken na de ineenstorting van de torens van het World Trade Center in New York, dreef een door de VS gesteunde militaire campagne de Taliban-bondgenoten van Al-Qaeda uit de macht in Afghanistan en dwong Zawahiri zijn laboratorium voor biowapens te verlaten.

Amerikaanse bommenwerpers richtten zich op kantoren en huizen van al-Qaeda-leiders, waaronder de compound waar Zawahiri woonde. Zijn vrouw zat vast in het puin nadat het dak was ingestort, maar naar verluidt weigerde ze gered te worden uit angst dat mannen haar zouden zien zonder haar sluier. Ze werd later dood aangetroffen door onderkoeling.

Zawahiri vluchtte met Bin Laden naar de stammenregio van Pakistan, waar beide mannen – nu met premies van $ 25 miljoen op hun hoofd – onderdoken om gevangenneming te voorkomen. Hoewel er in het volgende decennium geen bevestigde waarnemingen van beide mannen waren, lanceerde de CIA in 2006 en 2008 ten minste twee raketaanvallen in Pakistan, die naar verluidt gericht waren op gebouwen die onlangs door de Egyptenaar waren bezet.

Ondanks de intense klopjacht bleef Zawahiri regelmatig verschijnen in video’s op al-Qaeda-vriendelijke websites. Amerikaanse functionarissen geloven dat hij ook doorging met het leiden van talrijke terroristische operaties, waaronder de belegering van de Rode Moskee in Islamabad, Pakistan in 2007, waarbij meer dan 100 doden vielen.

Hoewel hij af en toe met jongere extremisten spartelde over tactieken – hij betoogde dat massamoorden op moslims in Irak de steun voor al-Qaeda hadden ondermijnd – wankelde hij nooit publiekelijk in zijn haat tegen het Westen of zijn steun voor de gewelddadige jihad.

“De hele wereld is ons veld tegen de doelen van de zionistische kruistocht”, zei hij in een video van februari 2009. “En het is niet aan de vijand om ons het veld, de plaats, de tijd en de manier waarop we vechten op te leggen.”

De dood van Bin Laden in mei 2o11 stuwde Zawahiri naar de nummer 1-positie, een rol waarvoor hij achteraf misschien niet ideaal was. De Egyptenaar slaagde er met zijn droge, cerebrale stijl niet in om jihadisten zo krachtig te inspireren als Bin Laden of jongere leiders zoals de Jordaan Abu Musab al-Zarqawi, oprichter van de Iraakse opstand die later de Islamitische Staat zou worden.

Na het begin van de opstanden in de Arabische Lente, probeerde Zawahiri het bevel over de lappendeken van lokaal geleide islamistische groeperingen die strijden om dominantie in Syrië, Irak en Libië te laten gelden. Zijn poging zou uiteindelijk mislukken.

Het leidende al-Qaeda-filiaal in Syrië, aanvankelijk bekend als het al-Nusra Front, koos er uiteindelijk voor om afstand te nemen van de moederorganisatie en weigerde het merk al-Qaeda formeel te accepteren. De andere grote factie, de Islamitische Staat, brak volledig met Zawahiri en trok een publieke veroordeling van hem.

In het decennium dat volgde, zouden partizanen binnen beide groepen duelleren over strategie, tactiek en zelfs basisovertuigingen, maar zelden of nooit keken naar Zawahiri voor begeleiding of oplossing van hun geschillen.

Tegen 2020 was Zawahiri steeds afstandelijker geworden, stelde hij zich tevreden met het schrijven van boeken en essays en verscheen hij slechts zelden op video. In september 2021 bracht een pro-al-Qaeda-website een nieuwe video uit waarin de bejaarde Zawahiri een uur lang sprak en, als om geruchten over zijn dood terug te dringen, gerichte verwijzingen maakte naar recente nieuwsgebeurtenissen.

Maar Zawahiri maakte geen melding van de 20e verjaardag van de aanslagen van 9/11, en hij sprak ook niet over de Taliban-overname van Afghanistan in augustus, slechts een maand voordat de video opdook. Hij maakte echter van de gelegenheid gebruik om zijn vurige retoriek uit het verleden nieuw leven in te blazen en riep nogmaals op tot een hernieuwing van de gewelddadige campagnes van al-Qaida tegen vijanden overal.

“Net zoals ze uit alle hoeken van de wereld zijn samengekomen om tegen ons te vechten”, zei hij in de video, “moeten we ze overal hard raken.”

Julie Tate heeft bijgedragen aan dit rapport.

Leave a Comment