Phil Mickelson, andere LIV-golfers dienen een antitrustzaak in tegen PGA Tour

Opmerking

Elf golfers van de beginnende LIV Golf Invitational Series hebben een federaal antitrustproces aangespannen tegen de PGA Tour, met het argument dat hun carrière geschaad werd toen de Tour hen schorste nadat ze lid waren geworden van de door Saoedi-Arabië gefinancierde ontsnappingscompetitie. De verhuizing werd verwacht sinds LIV dit jaar opkwam om de professionele golfsuprematie van de PGA Tour uit te dagen.

In tegenstelling tot sommige andere spelers die naar LIV Golf vertrokken, hebben de 11 spelers die de rechtszaak hebben aangespannen: Phil Mickelson, Bryson DeChambeau, Talor Gooch, Hudson Swafford, Matt Jones, Ian Poulter, Abraham Ancer, Carlos Ortiz, Pat Perez, Jason Kokrak en Peter Uihlein — hebben hun PGA Tour-lidmaatschap niet verbeurd, wat betekent dat ze nog steeds hoopten op beide tours te spelen. Maar de PGA Tour gaf hen geen toestemming om in LIV-toernooien te spelen en legde daarna meerdere jaren schorsingen op.

Is LIV ‘de toekomst van golf’ — of gewoon golf met een soundtrack?

De rechtszaak beweert dat de PGA Tour niet alleen golfers die in LIV-toernooien wilden spelen, heeft bedreigd, maar ook “sponsors, verkopers en agenten heeft bedreigd om spelers te dwingen de kansen om te spelen in LIV Golf-evenementen te laten varen”; “heeft een per se onwettige groepsboycot georkestreerd met de European Tour om LIV Golf de toegang tot hun leden te ontzeggen”; en “leunde op” groepen die de vier grote golfkampioenschappen organiseerden en hen onder druk zetten om LIV-golfers te verbieden deel te nemen aan de meest spraakmakende evenementen van de sport.

“Het optreden van de Tour heeft geen ander doel dan spelers schade te berokkenen en de toegang af te sluiten van de eerste betekenisvolle concurrentiedreiging waarmee de Tour in decennia te maken heeft gehad”, luidt de rechtszaak, die werd aangespannen bij de Amerikaanse rechtbank voor het noordelijke district. van Californië.

Mickelson, een van ‘s werelds meest geliefde golfers en een zesvoudig grote winnaar, is al lang een voorstander van het starten van een ontsnappingscompetitie, en gaf aan een biograaf toe dat hij had geholpen om advocaten te betalen om de werkregels op te stellen. De rechtszaak stelt dat de PGA Tour Mickelson op 22 maart voor ten minste twee maanden heeft geschorst, onder meer vanwege “pogingen om spelers te werven” om zich bij LIV Golf aan te sluiten. (Mickelsons laatste PGA Tour-evenement was eind januari, voordat het nieuws over zijn betrokkenheid bij LIV bekend werd.) Vervolgens werd zijn aanvraag voor herstel op 20 juni afgewezen, met de mededeling dat hij de PGA Tour-regels had geschonden door te spelen in het eerste toernooi van LIV Golf in Londen, en schorste hem tot 31 maart 2023. Die schorsing werd verlengd tot 31 maart 2024, nadat Mickelson in het tweede toernooi van LIV in Oregon had gespeeld, zo stelt de rechtszaak.

“Dhr. Mickelsons onwettige schorsing van twee jaar van de PGA Tour heeft hem onherstelbare professionele schade toegebracht, evenals financiële en commerciële schade”, luidt de rechtszaak. Hoewel Mickelson een aantal sponsors verloor nadat hij de Saoedische mensenrechtenschendingen had gebagatelliseerd voorafgaand aan de lancering van LIV, heeft hij naar verluidt ook meer dan $ 100 miljoen ontvangen, simpelweg voor deelname aan de competitie, waarin de 52-jarige slecht speelde tijdens drie evenementen. Hij en de rest van de LIV-golfers worden betaald, hoe slecht ze ook spelen, aangezien er geen bezuinigingen zijn op LIV-toernooien.

Om de rechtszaak van de LIV-spelers te laten slagen, moeten ze bewijzen dat ze daadwerkelijk schade hebben geleden en dat de acties van de PGA Tour de concurrentie hebben verminderd, wat in strijd is met de federale wet. Jacob S. Frenkel, de voorzitter van overheidsonderzoeken en effectenhandhaving bij advocatenkantoor Dickinson Wright in Washington, vertelde vorige week aan The Washington Post dat het bewijzen van schade “niet bijzonder gemakkelijk zou zijn als ze worden gecompenseerd op een manier die groter kan zijn dan de ultieme compensatie van de PGA Tour.”

“Ze hebben een persoonlijke beslissing genomen om zich te distantiëren van de PGA en zich aan te sluiten bij een concurrerende tour. Ze werden niet gedwongen om dat te doen’, zei Frenkel. “Als deelnemer aan de PGA Tour gingen ze ook akkoord met bepaalde normen, niet alleen normen van de organisatie, maar ook normen van persoonlijk gedrag.”

Kan de DOJ de PGA Tour-LIV Golf-strijd beïnvloeden? Het is gecompliceerd.

PGA Tour-golfers moeten toestemming krijgen om te spelen in niet-gesanctioneerde toernooien, en traditioneel mochten ze elk seizoen drie van dergelijke gevallen spelen (meestal om te spelen in evenementen op de Europese tour, die een exploitatieovereenkomst heeft met de PGA Tour). De rechtszaak beweert dat de tour deze “Conflicting Events Regulation” heeft “bewapend” om te voorkomen dat zijn golfers in een niet-gesanctioneerd toernooi spelen, en dat dit systeem “geen betekenisvolle concurrentie door andere tours toestaat”.

Het Amerikaanse ministerie van Justitie onderzoekt ook de PGA Tour voor mogelijke schendingen van de antitrustwetten, volgens de Wall Street Journal, wat op zijn minst de tweede keer is dat federale functionarissen naar tourtransacties kijken. In 1994 probeerden antitrustadvocaten bij de Federal Trade Commission de Amerikaanse regering ertoe te brengen de regel teniet te doen die vereist dat golfers toestemming krijgen om te spelen in conflicterende evenementen – en een andere die zei dat spelers toestemming moesten krijgen om in televisieprogramma’s te verschijnen die niet zijn goedgekeurd door de PGA Tour – omdat ze mogelijke “oneerlijke concurrentiemethoden” hebben gecreëerd.

Maar na uitgebreid lobbyen door de toenmalige commissaris Tim Finchem – een voormalig functionaris in de regering van president Jimmy Carter – stemden de vier commissarissen van de FTC unaniem om de aanbeveling van de staf-antitrustadvocaten om juridische stappen te ondernemen tegen de PGA Tour te verwerpen.

In de rechtszaak van de spelers vragen drie LIV-golfers ook om een ​​tijdelijk straatverbod dat hen in staat zou stellen te spelen in de FedEx Cup-play-offs die het seizoen eindigen, een competitie met drie toernooien die volgende week begint met een evenement bestaande uit de 125 beste golfers in seizoensklassement. Golfers verzamelen punten op basis van hun prestaties gedurende het hele seizoen, en de drie overlopers – Gooch (nr. 20 in het FedEx Cup-klassement), Jones (nr. 62) en Swafford (nr. 63) – zouden in aanmerking zijn gekomen voor de wedstrijd van volgende week. FedEx St. Jude Championship waren ze niet verbannen door de PGA Tour na het spelen in LIV Golf-evenementen.

In een memo aan spelers die woensdag werd gestuurd nadat de rechtszaak was ingediend, noemde PGA Tour-commissaris Jay Monahan de poging van de drie spelers om toegang te krijgen tot de FedEx Cup-play-offs “een poging om het TOUR-platform te gebruiken om zichzelf te promoten en om te profiteren van uw voordelen. en inspanningen.”

“In wezen zijn deze geschorste spelers – die nu medewerkers van de Saudi Golf League zijn – weggelopen van de TOUR en willen ze nu weer meedoen. Nu de Saudi Golf League op pauze staat, proberen ze advocaten te gebruiken om hun weg naar de concurrentie te forceren naast onze leden met een goede reputatie”, luidt de memo, die werd verkregen door The Washington Post.

Er zijn twee FedEx Cup-standpagina’s op de website van de PGA Tour, een met de LIV-golfers nog steeds en een andere met die golfers die zijn uitgeschakeld, en de spelers onder hen zijn gestegen. De laatste zal worden gebruikt om het veld van 125 golfers te bepalen voor de playoff-opener van volgende week, behoudens een rechterlijk bevel.

Na het eerste play-offtoernooi gaat de top 70 in het FedEx Cup-klassement door naar het BMW-kampioenschap, en de top 30 neemt na dat evenement deel aan het seizoensafsluitende Tourkampioenschap. De winnaar van dat toernooi ontvangt $ 18 miljoen, en golfers die het seizoen hoog eindigen in het FedEx Cup-puntenklassement, worden over het algemeen toegelaten tot de grote kampioenschappen van het volgende jaar.

Leave a Comment