MLB’s PitchCom-systeem trekt gemengde reacties

Honkbal en technologie zijn altijd op hun hoede geweest voor partners.

Gedurende een periode van vijf jaar in de jaren dertig, toen radio populairder werd, verboden alle drie de New Yorkse teams – de Yankees, Giants en Dodgers – live play-by-play van hun games omdat ze vreesden dat het nieuwe medium de opkomst zou verminderen. Toen de Chicago Cubs in 1988 lichten toevoegden aan Wrigley Field, waardoor ze konden weglopen van generaties games die uitsluitend overdag werden gespeeld, waren fans in de war. Toen elektronische oproepen van ballen en stakingen werden voorgesteld, was het de beurt aan de scheidsrechters om te klagen.

Andere sporten kunnen veranderen, maar honkbal heeft er over het algemeen een zaak van gemaakt om hetzelfde te blijven.

Met de installatie van beperkte instant replay in 2008 en met de uitbreiding van replay in 2014, stapte de game voorzichtig het digitale tijdperk binnen. Maar het toevoegen van camera’s in elk stadion en videomonitoren in elk clubhuis opende de deur naar een onbedoeld gevolg: elektronisch bedrog.

De Houston Astros uit 2017 stapten brutaal door die deur en ontwikkelden een uitgebreid systeem voor het stelen van borden waarmee ze een World Series konden winnen. Twee jaar later, toen dat systeem aan het publiek werd onthuld, resulteerde dit in ontslagen, schorsingen en, uiteindelijk, de permanente aanslag op een kampioenschap.

Niets zet sneller aan tot actie in honkbal dan een schandaal – het kantoor van de commissaris is tenslotte opgericht toen honkbal het Black Sox-schandaal uit 1919 behandelde. Dit seizoen maakte Major League Baseball een grote sprong voorwaarts door zich te distantiëren van de smet van borddiefstal met de introductie van PitchCom, een apparaat dat wordt bestuurd door een vanger waarmee hij woordeloos met de werper kan communiceren over welk veld eraan komt – informatie die tegelijkertijd gedeeld met maar liefst drie andere spelers op het veld via oortjes in de banden van hun petten.

Het idee is eenvoudig genoeg: als honkbal het ouderwetse pitch-calling kan elimineren, waarbij de catcher met zijn vingers tekens naar de werper flitst, zal het voor andere teams moeilijker zijn om die tekens te stelen. Er zijn een paar haperingen geweest, met apparaten die niet werkten, of werpers die niet konden horen, maar tot dusver dit seizoen lijkt iedereen in het honkbal het erover eens te zijn dat PitchCom, of je het nu leuk vindt of niet, werkt.

Carlos Correa, een korte stop voor de Minnesota Twins die lang heeft gediend als de onofficiële en onbeschaamde woordvoerder van die Astros van 2017, ging zelfs zover dat hij zei dat de tool het systemische bedrog van zijn oude team zou hebben verijdeld.

‘Ik denk het wel,’ zei Correa. “Omdat er nu geen tekenen zijn.”

Toch zijn niet alle werpers aan boord.

Max Scherzer, de aas van de New York Mets en de bestbetaalde speler van het honkbal dit seizoen, proefde eind vorige maand voor het eerst PitchCom in een wedstrijd tegen de Yankees en kwam naar voren met tegenstrijdige gedachten.

“Het werkt”, zei hij. “Helpt het? Ja. Maar ik vind ook dat het illegaal moet zijn.”

Scherzer ging zelfs zo ver dat hij suggereerde dat het spel iets zou verliezen door het stelen van borden te elimineren.

“Het maakt deel uit van honkbal, proberen iemands tekens te kraken,” zei Scherzer. “Heeft het de gewenste bedoeling dat het het spel een beetje opruimt?” zei hij over PitchCom. “Ja. Maar ik heb ook het gevoel dat het een deel van het spel wegneemt.”

De opmerkingen van Scherzer lokten gemengde reacties uit bij zijn collega’s. Seattle-verlichter Paul Sewald noemde ze ‘een beetje naïef’ en ‘een beetje hypocriet’. De Minnesota-starter Sonny Gray zei dat hij het in theorie met Scherzer eens was, “maar mijn weerlegging zou zijn wanneer je tekenreeksen doet wanneer een loper op het tweede honk staat, je teams hebt die het op video hebben en het als het spel opsplitsen gaat verder.”

Sewald zette zijn scepsis voort en zei over Scherzer: “Ik heb een heel goed gevoel dat hij in een of twee teams heeft gezeten die borden steelt.”

Of het nu waar is of niet, de suggestie van Sewald was representatief voor wat velen in het spel over het algemeen geloven: meerdere managers zeggen dat er clubs zijn die een tiental of meer personeelsleden gebruiken om video- en veegborden te bestuderen. Omdat het in het geheim wordt gedaan, is er ook een paranoia in de hele competitie ontstaan, waarbij zelfs de onschuldigen nu schuldig worden geacht.

“Ik denk dat we ons daar allemaal van bewust zijn”, zei Colorado-manager Bud Black. “We zijn ons ervan bewust dat er frontoffices zijn die meer mankracht hebben dan anderen.”

De overtuiging dat het stelen van borden wijdverbreid is, heeft geleid tot wijdverbreid gebruik van PitchCom, misschien sneller dan velen dachten. En dat is goed nieuws voor de topmanagers van Major League Baseball.

“Het is optioneel, en waarschijnlijk het beste bewijs is dat alle 30 clubs het nu gebruiken”, zegt Morgan Sword, MLB’s executive vice president voor honkbaloperaties. “Het elimineert een belangrijk probleem voor het spel bij het stelen van borden. Maar ten tweede heeft het het spel eigenlijk een beetje versneld. Zonder de noodzaak om meerdere sets borden te doorlopen met lopers op de honken, is het tempo verbeterd.”

Dus de vraag wordt: wat gaat er verloren om die winst te behalen?

Hoewel het breken van codes zo oud is als de sport zelf, heeft het binnendringen van technologie in wat meer dan een eeuw lang een lome, pastorale game was, een intense culturele botsing veroorzaakt. Het stelen van borden is altijd geaccepteerd door degenen die spelen, zolang het wordt gepleegd door iemand op het veld. Maar er worden onmiddellijk hackles opgeworpen – en de ongeschreven (en nu geschreven) spelregels worden overtreden – wanneer technologie in realtime als hulpmiddel wordt gebruikt.

Het tekenen van duidelijke lijnen is belangrijk in een tijdperk waarin computerprogramma’s zo geavanceerd zijn dat algoritmen kunnen onthullen of een werper op het punt staat een fastball of een slider te gooien, simpelweg door de manier waarop hij zijn handschoen vasthoudt.

“Het is wanneer je mensen gebruikt die het spel niet spelen om een ​​voordeel te behalen, voor mij, althans persoonlijk, heb ik daar een probleem mee”, zei San Diego-manager Bob Melvin.

De meesten zijn het erover eens dat er een dunne lijn is tussen technologie die het huidige product verbetert en, uiteindelijk, de integriteit ervan verandert. Ze het eens worden over waar die lijn precies wordt getrokken, is een andere zaak.

“Ik wou dat er geen videotechnologie of iets dergelijks was”, zei DJ LeMahieu, tweede honkman van de Yankees.

Sword zegt dat PitchCom een ​​voorbeeld was van het vermogen van technologie om “een versie van honkbal te produceren die er meer uitziet als een paar decennia geleden”, omdat het “een recente dreiging neutraliseert”.

“Ik denk dat het gewoon de manier waarop de wereld gaat,” zei Black. “En we zijn een deel van de wereld.”

En er komt meer technologie aan. Aan dek staat een pitchklok die wordt getest in de minor leagues en die volgens Sword “buitengewoon veelbelovend” is in het bereiken van het beoogde doel: wedstrijden inkorten. Het wordt naar verwachting binnenkort geïmplementeerd in de majors, en werpers zullen binnen een bepaalde tijd een worp moeten afleveren – bij klasse AAA moet een worp binnen 14 seconden worden gegooid als er niemand op de honken is en binnen 19 seconden als een loper is aan boord.

Over het algemeen zijn pitchers minder enthousiast over pitchklokken dan over PitchCom.

“Negentig procent van honkbal is de verwachting dat er iets heel cools gaat gebeuren, en je hebt flitsen van echt coole dingen die gebeuren”, zei Daniel Bard, de dichter van de Colorado Rockies. “Maar je weet niet wanneer ze komen, je weet niet op welk veld het gebeurt. Vooral in de negende inning van een close game, met iedereen op het puntje van hun stoel, wil je daar doorheen rennen? Er zijn veel goede dingen in het leven waar je niet doorheen wilt rennen. U geniet. Je proeft. Voor mij is één het einde van een balspel.”

De meest radicale verandering is misschien wel de Automated Strike Zone – robotscheidsrechters, in het gewone spraakgebruik. Commissaris Rob Manfred zei eerder deze zomer dat hij hoopte een dergelijk systeem in 2024 te hebben. Geautomatiseerde oproepen zijn een gruwel voor scheidsrechters, die vinden dat het hun oordeel schendt, en voor catchers die gespecialiseerd zijn in pitch framing – de kunst van het ontvangen van een worp en het weergeven alsof het zich in de aanvalszone bevindt, zelfs als dat niet het geval was.

“Ik denk niet dat dat zou moeten gebeuren”, zei Yankees-catcher Jose Trevino, misschien wel de beste pitch-framer van het spel. “Er zijn veel jongens die dit spel hebben meegemaakt en veel jongens uit het verleden die hun brood hebben verdiend met vangen, een goede game-caller zijn en een goede verdedigende catcher zijn.”

Met de zogenaamde robotscheidsrechters, zei Trevino, zal een vaardigheid waar zoveel catchers zo hard aan hebben gewerkt, nutteloos worden.

“Je bent gewoon daar om het spel te blokkeren en te gooien en te roepen”, zei hij, eraan toevoegend dat het de financiële verdienkracht van sommige vangers zou kunnen beïnvloeden.

Maar dat argument is voor een andere dag. PitchCom is het nieuwe speeltje van dit jaar en, afgezien van het voor de hand liggende, maakt het dingen op onverwachte gebieden glad. Het kan voor elke taal worden geprogrammeerd, dus het overbrugt barrières tussen werpers en catchers. En, zoals Bard zei: ‘Mijn ogen zijn niet geweldig. Ik kan naar de borden staren, maar het maakt het gewoon makkelijker om het bord gewoon in mijn oor te plaatsen.”

Meningen zullen altijd verschillen, maar waar iedereen het over eens is, is dat de tech-invasie zal doorgaan.

“Het zal doorgaan”, zei Correa. “Vrij snel zullen we robots korte stop laten spelen.”

James Wagner en Gary Phillips verslaglegging bijgedragen.

Leave a Comment