Koortsblaasjes zorgen al duizenden jaren voor blaren bij mensen, vindt nieuwe studie

Het behoud van DNA in de tanden van mensen die al 1500 jaar oud zijn, hebben de oude oorsprong onthuld van de alomtegenwoordige herpesvirusstam die koortsblaasjes veroorzaakt.

De genomische gegevens suggereren dat herpes simplex-virus type 1 (HSV-1), dat tegenwoordig ongeveer 3,7 miljard mensen wereldwijd infecteert, ongeveer 5000 jaar geleden ontstond en zich verspreidde. En misschien viel het samen met een nieuw cultureel fenomeen dat tegelijkertijd ontstond en zich verspreidde: het knuffelen van iemands boe (of boegeroep).

“De wereld heeft gezien hoe COVID-19 weken en maanden in een snel tempo muteert. Een virus zoals herpes evolueert op een veel grotere tijdschaal”, zegt geneticus Charlotte Houldcroft van de Universiteit van Cambridge in het VK.

“Gezichtsherpes verbergt zich voor het leven in zijn gastheer en wordt alleen overgedragen via oraal contact, dus mutaties treden langzaam op gedurende eeuwen en millennia. We moeten diepgaand onderzoek doen om te begrijpen hoe DNA-virussen zoals deze evolueren. Voorheen gingen genetische gegevens voor herpes alleen terug tot 1925.”

De herpesfamilie heeft een brede en lange geschiedenis, omvat meerdere soorten en gaat miljoenen jaren terug. Van de 115 herpesvirussen die we momenteel kennen, infecteren er slechts acht mensen. Herpes simplex-virus 1 (HSV-1) is de meest voorkomende hiervan, geassocieerd met koortsblaasjes. De stam die wordt geassocieerd met genitale herpes, HSV-2, treft ongeveer een half miljard mensen.

Infectie met een van deze stammen is voor het leven; er is momenteel geen remedie bekend, hoewel uitbraken kunnen worden behandeld en beheerd.

Hoe HSV-1 naar voren kwam als de dominante menselijke stam, was een mysterie en verrassend moeilijk te traceren. Dus besloot een team van onderzoekers om zorgvuldiger naar oude overblijfselen te kijken.

Omdat DNA-sequencing sneller en goedkoper is geworden, hebben archeologen de afgelopen jaren bibliotheken samengesteld van het DNA dat is opgehaald uit oude overblijfselen. Vanuit deze bibliotheken gingen onderzoekers op zoek naar sporen van HSV-1 in het archeologisch archief – en vonden het uiterst schaars.

“We screenden oude DNA-monsters van ongeveer 3.000 archeologische vondsten en kregen slechts vier herpeshits”, zei genomicist Meriam Guellil van de Universiteit van Tartu in Estland.

Die vier individuen besloegen een tijdsbestek van duizend jaar. De meest recente was een jonge man in Nederland, die waarschijnlijk werd afgeslacht tijdens een Franse inval in zijn dorp in 1672. De slijtage van zijn tanden suggereerde dat hij een zware roker was die een kleipijp gebruikte.

Twee van de personen waren afkomstig uit Cambridge in het Verenigd Koninkrijk. Een daarvan was een jonge volwassen man uit de late 14e eeuw, die werd begraven op het terrein van een middeleeuws liefdadigheidsziekenhuis. Zijn tanden vertoonden duidelijke tekenen van afschuwelijke tandheelkundige abcessen. De andere, een volwassen vrouw, leefde en stierf in Cambridgeshire rond de 6e tot 7e eeuw, en haar gebit vertoonde ook tekenen van tandvleesontsteking.

De oudste overblijfselen waren van een volwassen man uit Rusland die ongeveer 1500 jaar geleden leefde en stierf. Aangezien HSV-1 de neiging heeft om op te flakkeren wanneer de patiënt een mondinfectie heeft, is het niet enorm verrassend om sporen van het virus te vinden bij personen met tandvleesaandoeningen, abcessen of die tabak rookten.

Slijtage in de tanden van de pijprokende persoon. (Barbara Veselker)

Met alleen deze vier gevallen was het team in staat om het herpes-DNA te sequensen, de verschillen tussen de vier gevallen te bekijken en een mutatiesnelheid uit te werken voor de huidige stam van HSV-1.

Dit leverde een tijdlijn op die suggereerde dat de vorm van HSV-1 die de wereld van vandaag plaagt, ontstond tijdens de Bronstijd, nadat mensen waren gemigreerd van de steppegraslanden van Eurasion naar Europa, wat een bevolkingsexplosie veroorzaakte.

“Elke primaatsoort heeft een vorm van herpes, dus we nemen aan dat het bij ons is sinds onze eigen soort Afrika verliet”, zei archeologe Christiana Scheib van de Universiteit van Cambridge en de Universiteit van Tartu.

“Er gebeurde echter ongeveer 5.000 jaar geleden iets waardoor één herpesstam alle andere kon inhalen, mogelijk een toename van transmissies, die in verband kunnen worden gebracht met kussen.”

De geschiedenis van romantisch kussen is duister, maar uit eerder onderzoek is gebleken dat het niet universeel is onder mensen. Uit hetzelfde onderzoek bleek dat hoe sociaal complexer een cultuur, hoe vaker romantisch zoenen. Toen mensen migreerden, zich verspreidden en zich vestigden in de bronstijd, is het mogelijk dat kussen ook gebruikelijker werd.

Zonder een duidelijke methode om het begin van tonsilhockey terug te vinden, blijft de speculatie strikt hypothetisch. Zelfs conclusies over de oorsprong van HSV-1 blijven open voor wat aanpassingen, gezien de uitdagingen die betrokken zijn bij het identificeren van het virus in oude botten.

“Ons werk benadrukt daarom de noodzaak van een uitgebreidere dekking van moderne HSV-1, met name in regio’s zoals Azië en Afrika, samen met aanvullende waarnemingen door aDNA-monsters”, schreven de onderzoekers in hun paper.

“Verdere oude genomen, bijvoorbeeld uit de neolithische periode, kunnen ons begrip van de evolutionaire geschiedenis van deze tegenwoordig alomtegenwoordige ziekteverwekker verder herzien en blijven informeren over de aard van zijn associatie met menselijke gastheren.”

Het onderzoek is gepubliceerd in wetenschappelijke vooruitgang.

Leave a Comment