Juan Soto’s handel met de Padres laat een stergroot gat in Washington achter dat misschien nooit zal worden gevuld

WASHINGTON – Voor zijn laatste hit als Washington National homerde Juan Soto op zijn voormalige teamgenoot en mede-kampioen van 2019, Max Scherzer, die nu werpt voor de waarschijnlijke playoff-gebonden New York Mets. Tegen de tijd dat het team weer speelde, was Soto geruild naar de San Diego Padres. Hij kreeg ook drie keer vier wijd, stal een honk en gooide een loper op de plaat in de wedstrijd op maandagavond, waarin ook fans hem een ​​ovatie gaven na zijn laatste slagbeurt (een van de vrije lopen, passend) voor de handelsdeadline.

De Nats gingen stilletjes ten onder in de negende inning van hun 69e verlies, terwijl Soto vanuit de dug-out toekeek. Toen het klaar was, tekende hij een honkbal en overhandigde het aan een jonge fan. Afgelopen september trok ze Soto’s aandacht met een bord waarop stond: “Juan My Pacemaker verslaat 4U” en is volgens Soto regelmatig naar games blijven komen.

‘Ik praat altijd met haar’, zei hij.

Later stond hij voor wat vroeger het kluisje van Ryan Zimmerman was, een doos Cocoa Puffs op de vloer in de buurt, en zei: “Ik heb het gevoel dat dit het slechtste seizoen is dat ik ooit heb gehad.”

Het gekke is dat hij niet helemaal ongelijk heeft. Zijn OPS is 58% beter dan het competitiegemiddelde, maar dat is een daling ten opzichte van vorig jaar toen hij 77% beter was dan het competitiegemiddelde, of 2020 toen hij meer dan twee keer zo goed was als de gemiddelde Major League-hit. Daarvoor won hij een World Series. Daarvoor ging hij in één seizoen van A-ball naar big-league-ster.

Tegenspoed, zoals het raken van .247 terwijl hij honkbal leidt in wandelingen of spelen voor een team dat bijna twee keer zo vaak verliest als wint, kan groei afdwingen, waardoor een speler die bekend staat om zijn jeugd, wijs wordt na zijn jaren.

“Ik heb meer over mezelf geleerd”, zei Soto over hoe dit seizoen hem heeft veranderd. “Ik heb geleerd over het team, het bedrijf en al dat soort dingen.”

Juan Soto had een gedenkwaardige laatste wedstrijd met de Nationals. Hij gaat naar San Diego nadat hij voor de MLB-deadline is verhandeld. (AP Foto/Alex Brandon)

Maandagavond was hij rustig. Veteraan landgenoot Nelson Cruz zat bij hem in het clubhuis en vertelde over alle verschillende scenario’s. Cruz heeft in zijn 18-jarige carrière voor zeven verschillende teams gespeeld. Hij vertelde Soto dat de eerste transactie de moeilijkste is. Toen het hem overkwam, als een minor leaguer, huilde hij twee dagen lang.

Maar met zijn toekomst nog steeds onzeker, maakte Soto grappen. Hij maakte zijn indrukwekkende prestaties tot bewijs van het vaak geciteerde honkbalcliche: “Dat laat zien dat ik de controle heb over wat ik kan controleren.” Hij voorspelde dat hij goed zou slapen.

Hij gaf echter toe dat die opluchting dinsdag niet zou komen. “Morgen? Nee. Het wordt waarschijnlijk woensdag.’

Zie, wijs. Omdat de les van dinsdag misschien wel de zwaarste van allemaal was.

Soto is bij de Nationals sinds ze hem als tiener in 2015 uit de Dominicaanse Republiek hebben gehaald. Onlangs kocht hij een huis in het DC-gebied. Zelfs als hij altijd van plan was weg te lopen in free agency, had hij nog twee jaar bij het team kunnen blijven. Alleen verwierp hij toen de beleefde, maar misschien plichtmatige verlenging van $ 440 miljoen en 15 jaar van de Nationals.

Op de dag van de deadline zullen spelers en mensen binnen het spel je vertellen dat honkbal een bedrijf is. En dan zullen ze het je keer op keer vertellen. Dit zijn geen relatiebreuken, het zijn zakelijke transacties. Dat is de reden waarom GM’s, wanneer ze het hebben over het ruilen van het gezicht van hun franchise, hem “de speler” en “het stuk” zullen noemen.

Maar bedenk dat sommige emoties onvermijdelijk zijn.

Denk aan Dave Martinez, voor wie Soto zijn hele carrière in de eredivisie heeft gespeeld, en die hun relatie beschrijft: “Ik heb veel met zijn vader gepraat en ik zei: ‘Van geboorte weet ik dat hij je zoon is, maar op het veld'” en toen stopte hij met praten, tikte op zijn borst en knipperde een beetje, “‘hij is mijn zoon.'”

Dat was na.

Met nog uren te gaan tot de deadline, brak het nieuws uit dat Juan Soto en Josh Bell, een onderschatte switch-hitting eerste honkman met een gemiddelde van .301 en aanvankelijk een indrukwekkende reeks keuzes, werden verhandeld aan de Padres. In ruil daarvoor ontvingen de Nationals de lang geprezen rookie linkshandige werper MacKenzie Gore; snelle rookie shortstop CJ Abrams; outfield vooruitzichten Robert Hassell III en de 6-foot-7 James Wood; pitching prospect Jarlin Susana, die het verst verwijderd is van de grote competities, maar volgens de Nats het meeste voordeel heeft; en veteraan Luke Voit, nadat Eric Hosmer zijn veto had uitgesproken over zijn opname in de deal.

“We hebben de lat heel, heel hoog gelegd”, zei Rizzo tijdens een persconferentie die soms defensief was – “Ik was ook de man die hem tekende”, zei hij – en emotioneel omdat hij bijna in tranen leek. “En toen overtrof een team het. En dat is de deal die we hebben gemaakt.”

Soto’s aanstaande vertrek had wekenlang de honkbalnieuwscyclus gedomineerd, altijd in verband met de ambitieuze Padres gedreven door agressieve AJ Preller, en andere vrijers. En toch, “voelt het nog steeds een beetje schokkend en desoriënterend”, zei de gewonde veteraan-verlichter Sean Doolittle.

“Het klinkt surrealistisch. Zoals, het hardop zeggen, denk ik.”

De gedempte clubhuis-tv’s toonden beelden van Soto, afgewisseld met analyses van hoe de Padres hun man kregen. De overgebleven Nationals, zij die hier in ieder geval een tijdje zijn geweest, probeerden gedwee het verlies onder woorden te brengen. Soto en Bell waren allebei gekomen en gegaan, op weg naar San Diego, tegen de tijd dat media in het clubhuis mochten komen. Het afscheid had achter gesloten deuren plaatsgevonden.

“We hebben een tijdje gepraat en hij heeft gemengde gevoelens”, zei Martinez. “Dus het is moeilijk.”

Achtergebleven was onder meer een worstelend team, een kampioenschapsvlag dat nooit helemaal zijn overwinningsronde heeft behaald, een paar jonge spelers die in actie kwamen met grote schoenen om te vullen, en kluisjes in wanorde, die moesten worden ingepakt en verscheept naar de spelers in hun nieuwe huis.

Voor Soto’s: een doos zo groot als een groot keukenapparaat zat vol met truien en nog steeds modderige rode schoenplaatjes die hij niet nodig heeft waar hij nu naartoe gaat. De Cocoa Puffs-doos nog waar hij hem had achtergelaten. Een post-it-foto van een stokfiguur met een rode hoed op de voorkant van de houten kraam. En binnenin verstopt, wat leek op een op maat gezeefdrukt T-shirt met een foto van de jonge fan met het bordje over Soto en haar hart, degene met wie hij zei dat hij zou praten wanneer ze bij de wedstrijd was.

Over Juan Soto (foto) zei Nationals-manager Dave Martinez:

Over Juan Soto (foto) zei Nationals-manager Dave Martinez: “Ik heb veel met zijn vader gepraat en ik zei: ‘Van geboorte weet ik dat hij je zoon is, maar op het veld'”, en toen stopte hij met praten, tikte op zijn borst en knipperde een beetje, “‘hij is mijn zoon.'” (AP Photo/Alex Brandon)

Firesale van Nationals leidde tot handel in Soto

Rizzo zei dat er geen edict was om Soto te verhandelen of niet te verhandelen. Eigenaarschap – de vertrekkende Lerner-familie wiens aanstaande verkoop van het team rekening moet hebben gehouden, hoewel het moeilijk precies te zeggen is hoe – vertrouwde hem toe met het evalueren van de markt en het nemen van de beste beslissing voor de franchise. Hij was van mening dat dit als het ware hoge verkopen betekende, het maximaliseren van het rendement door een strijdend team drie potentiële naseizoenen van Soto onder teamcontrole te geven. Een andere manier om daar naar te kijken is natuurlijk meer dan twee jaar exclusieve rechten om te onderhandelen met een waarschijnlijke toekomstige Hall of Famer die net in zijn bloei komt.

Rizzo gaf niet helemaal toe dat de handel gebaseerd was op een afspraak dat ze Soto niet zouden kunnen verlengen. Maar toen hem dat werd gevraagd, zei hij: “We hadden het gevoel dat we hem niet zouden kunnen verlengen.”

Als verklaring levert dat evenveel onopgeloste vragen op – zoals: waarom niet? – zoals het antwoordt. Maar het werkt wel als verklaring. Hoewel ze Soto sindsdien verschillende aanbiedingen hebben gedaan, hebben de Nationals deze deal vorig seizoen in gang gezet, zo niet eerder, met een deadline voor een branduitverkoop waardoor hij strandde in een team dat niet kon hopen in de komende jaren te strijden. Ondanks alles wat hij is, kan Soto alleen geen balspelen winnen. Dat heeft dit seizoen laten zien.

De evaluatoren zullen hun stuk over de terugkeer zeggen en dan zal de tijd het beter leren dan enig projectiemodel ooit zou kunnen. Maar het is eerlijk om je nu af te vragen wat deze bewegingen in de eenvoudigste zin betekenen: zijn de Nationals beter voorbereid om vandaag te winnen dan gisteren?

“Ik denk dat we een aantal stappen vooruit hebben gezet”, zei Rizzo.

Aan de ene kant is dat een tautologie. Als je gelooft dat ze ooit weer goed zullen zijn, brengt elke dag die voorbijgaat ze alleen maar dichterbij. Maar ook, nu is de demontage voltooid. Ze zullen iets nieuws bouwen, iets dat totaal los staat van het 2019-team dat zich sindsdien heeft verspreid over honkbal. Dat is de cyclus in de sport: duurzaamheid is mogelijk, consistentie niet. Wat lijkt op een aanhoudende dominantie in bepaalde markten is, bij nader inzien, een eeuwige evolutie. Misschien is dit het begin van wat uiteindelijk een lang en illuster succes zal worden in DC. Maar zou het niet leuk zijn geweest als Juan Soto daarvoor hier was?

Leave a Comment