Het afbreken van de transacties van Twins voor Jorge López, Tyler Mahle en Michael Fulmer

Zelden waren de zwakheden van een team op de eerste plaats zo duidelijk en zelden was een schare fans (terecht) zo sceptisch over het aanpakken van die zwakke punten op een zinvolle, bevredigende manier, maar de Twins bereikten precies wat ze van plan waren te doen dinsdag voor MLB’s handel deadline: voeg impact pitching toe.

In een reeks van drie afzonderlijke bewegingen verwierven ze All-Star-closer Jorge López van de Orioles, frontlinie-starter Tyler Mahle van de Reds en set-up-man Michael Fulmer van de Tigers, waardoor in totaal acht prospects werden uitgezonden – waaronder headliners Spencer Steer, Christian Encarnacion-Strand, Steven Hajjar en Cade Povich — op een van de drukste deadlinedagen in de geschiedenis van het team.

Dit is onbekend terrein, niet alleen voor het door Derek Falvey geleide frontoffice dat er sinds 2017 is, maar ook voor het door Terry Ryan geleide regime van de afgelopen twee decennia. Falvey’s grootste eerdere toevoeging aan de handelsdeadline was Sergio Romo in 2019, en Ryan stond nooit bekend om grote deadlines. Twins-fans zijn geconditioneerd om kleine pick-ups of grote uitverkoop te verwachten halverwege het seizoen.

Dingen zijn veranderd. Ze waren kopers, en niet alleen om de benodigde dozen tegen minimale kosten te controleren, maar om echte, impactarmen toe te voegen aan zowel een rotatie als een bullpen die ze hard nodig hadden. En daarbij scheidden de Twins met een aanzienlijk prospectkapitaal, waaronder vier van hun top-20-vooruitzichten uit mijn middenseizoenranglijst. Voor een keer gedroegen ze zich zoals een strijdend team zou moeten.

Mahle, een 27-jarige rechtshandige met een fastball in het midden van de jaren 90, kwam voor de grootste prijs en heeft het meeste voordeel als een playoff-starter voor dit seizoen en het volgende. Zijn oppervlaktecijfers zijn op zichzelf al indrukwekkend, waaronder een ERA van 3,93 en 10,4 strikeouts per negen innings sinds 2020, maar zijn onderliggende statistieken zijn zelfs nog beter en Mahle zou moeten profiteren van een nieuw thuishonkbalpark.

Als fly-ball-werper was Mahle bijzonder ongeschikt voor het power-opblazende stadion van Cincinnati, waar hij sinds 2020 een 4.83 ERA heeft gepost, vergeleken met een 2.93 ERA op de weg. En hoewel zijn ERA van 4.40 dit jaar in het algemeen niet mooi is, blijven Mahle’s secundaire nummers het beeld schetsen van een eerstelijnsstarter. Zijn 3.60 FIP en 3.22 xERA zijn zelfs beide beter dan in 2020 en 2021.

Vorig seizoen, toen hij een 3.75 ERA plaatste, schakelde hij 27 procent van de slagmensen met drie slag uit en stond hij een .704 OPS toe. Dit seizoen, met het plaatsen van een 4.40 ERA, sloeg hij 26 procent van de slagmensen onder ogen en stond hij een .690 OPS toe. Met een meer vergevingsgezind honkbalveld, is het gemakkelijk om je voor te stellen dat Mahle opduikt als een van de ongeveer 25 beste starters van honkbal. Twins-functionarissen denken dat hij er eigenlijk al is.

Zijn fastball uit de jaren 90 is een van MLB’s beste, ontbrekende vleermuizen en het beperken van contactschade. Zijn splitter en slider zijn swing-and-miss wapens die Mahle in staat stellen om rechtshandige en linkshandige slagmensen te neutraliseren. Carlos Correa vatte alles beknopt samen toen hem werd gevraagd naar de Twins die Mahle overnamen: “Ik keek naar zijn Baseball Savant-pagina en zag veel rood.”

In een best-of-three, playoff-serie in de openingsronde, konden de Twins Mahle, Sonny Gray en Joe Ryan starten. De rotatie van volgend jaar kan Mahle, Gray en Kenta Maeda bevatten, plus Ryan en een combinatie van Bailey Ober, Josh Winder, Chris Paddack en high-minors prospects Simeon Woods Richardson, Jordan Balazovic en Louie Varland, aan wie de Twins vasthielden tijdens de deadline.

Falvey maakte duidelijk dat de Twins zich richtten op werpers met teamcontrole na de komende twee maanden, waarbij ze de waarde op langere termijn als essentieel beschouwden bij het opgeven van top-20-vooruitzichten Steer, Encarnacion-Strand en Hajjar voor Mahle, en Povich voor López. Verhuur van stretch-runs zoals Fulmer kan een enorme impact hebben, maar Mahle en López kunnen dat doen en ook in toekomstige seizoenen een grote factor zijn. Dat is de sleutel.

López, die op 29-jarige leeftijd voor het eerst All-Star was, redde 19 wedstrijden met een ERA van 1.68 voor de Orioles, en een interessante rimpel is dat twee van zijn drie wedstrijden het hele seizoen waarin hij meerdere verdiende punten toestond, tegen de Twins kwamen. Verwijder die games en hij zou een ERA van 0.99 hebben in 46 innings, met een slaggemiddelde van .146 en slechts één homer toegestaan. Het is moeilijk om dominanter te zijn dan dat.

Het trackrecord van López als high-end reliever is beperkt tot dit jaar, maar dit is ook zijn eerste jaar als fulltime reliever. Terwijl hij door het brouwerijsysteem van de brouwerij kwam, was hij een consensus top-100 startersvooruitzichten, maar López heeft een lelijke 6.36 ERA in 58 carrièrestarts. De Orioles verplaatsten López eind vorig seizoen naar de bullpen en hij toonde genoeg belofte dat ze zich inzetten om hem daar te houden.

Als starter fluctueerde zijn snelheid, was zijn controle wankel en miste hij de off-speed pitches om linkshandige sluggers te neutraliseren. Dat zijn veelvoorkomende problemen voor jonge starters, en het is ook gebruikelijk dat die “mislukte” starters het goed doen in de bullpen door hun pitchmix terug te draaien en de snelheid te maximaliseren zonder zich zorgen te maken over meerdere trips door een line-up.

Veel van de beste relievers van MLB, en de meeste van de beste relievers in de geschiedenis van Twins, waren “mislukte” starters. Net als López. Zijn mid-90s sinker als starter is nu een high-90s sinker als reliever, en veroorzaakte een grounder op 60 procent van de ballen in het spel. Hij heeft alles behalve fastballs met vier naden opgegeven ten gunste van meer zinkers. En met meer snelheid en een betere vorm zijn zijn wissel- en breekballen wapens.

López is ongeveer 50 innings een geweldige reliever geweest nadat hij bijna 300 innings een slechte starter was, dus het is normaal om enigszins sceptisch te zijn over zijn vermogen om dit elite prestatieniveau vast te houden. Beginnen en ontlasten zijn echter heel verschillende rollen die verschillende sterke en zwakke punten versterken, en López is gewoon de nieuwste in een decennialange reeks succesverhalen over bullpen-conversie.

Deze versie van López vertoont weinig gelijkenis met de worstelende starter, zowel wat betreft ruwe dingen als resultaten. Op hem rekenen om zijn huidige prestatieniveau te behouden is niet eerlijk, omdat bijna niemand dat is deze goed, maar een krachtige zinklood uit de jaren 90 met meerdere swing-and-miss off-speed pitches is een heel eenvoudig recept voor reliëfdominantie.

López voegt zich bij een van de weinige teams voor wie hij niet verreweg de meest overweldigende rauwe dingen in de pitchingstaf zou hebben, want die eer gaat naar Jhoan Duran en zijn majors-leidende 100,6 mph gemiddelde fastball. López kan drievoudige cijfers raken met zijn zinklood, dat gemiddeld 97,8 mph is, en elk van zijn drie off-speed pitches heeft zijn tegenstanders op een slaggemiddelde van minder dan 200 gehouden.

Er zijn dit seizoen slechts negen MLB-reliezers met een strikeout-percentage van meer dan 25 procent en een ground-ball-percentage van meer dan 55 procent, en de Twins hebben er nu twee in Duran en López. Er zijn niet veel relievers die zo hard gooien, zoveel knuppels missen en zoveel grounders veroorzaken, wat de Twins mogelijk een van de elite late-inning combo’s van de competitie geeft voor de komende 2 1/2 seizoenen.

Fulmer, een 29-jarige op handen zijnde vrije agent, ontdekte vorig seizoen ook dat het succes naar de bullpen verschuift nadat blessures een eens veelbelovende startcarrière ontspoorden, waaronder het worden uitgeroepen tot Rookie of the Year in 2016 en het maken van het All-Star-team in 2017. Fulmer heeft een ERA van 2.80 en 105 strikeouts in 96 innings van relief, terwijl hij slechts zeven homeruns en een slaggemiddelde van .238 tegen kreeg.

De aanpak van Fulmer is heel anders dan in zijn dagen als starter toen hij gooide om contact te maken en meestal vertrouwde op een zinklood uit het midden van de jaren 90 om de bal op de grond te houden. Hij heeft wat snelheid verloren, maar Fulmer’s strikeout-snelheid is in relief gestegen omdat hij een van MLB’s meest slider-zware werpers is geworden, meer leunend op wat een elite brekende bal is.

Vroege indicaties zijn dat López zal dienen als de eerste verdediger van de Twins, waardoor Duran wordt vrijgemaakt voor een rol als brandweerman met een hoge hefboomwerking, waaronder enkele uitstapjes met meerdere innings. Fulmer en Griffin Jax kunnen als set-up mannen invallen, waardoor Emilio Pagán en Tyler Duffey minder hefboom gebruiken. Iedereen een sport of twee naar beneden verplaatsen op de bullpen-ladder kan veel problemen oplossen en meer diepte creëren.

Het is opmerkelijk dat de Twins drie high-end armen hebben toegevoegd, waaronder een starter gecontroleerd door 2023 en een reliever gecontroleerd door 2024, terwijl ze afscheid namen van slechts één top-10 vooruitzicht in Steer, maar het inleveren van zoveel jong talent is zeker niet zonder risico. Ze duwden chips naar het midden om hun kansen op een playoffrun of playoffruns te vergroten. En dat is tenslotte het doel.

Boerderijsystemen zijn er niet alleen om het Major League-team van jong talent te voorzien om rond te bouwen, hoewel dat zeker de nadruk ligt. Het kan ook gaan over het gebruik van prospects als middel om ervaren big-league-talent te verwerven, net zoals NFL-, NBA- en NHL-teams draft picks gebruiken. Draft picks kunnen niet worden verhandeld in MLB (behalve voor zeldzame uitzonderingen), dus prospects nemen hun plaats in.

In de 13 maanden sinds de draft van vorig jaar hebben de Twins vier van hun eerste vijf keuzes geruild, waarbij ze eerste-rounder Chase Petty voor Gray dit voorjaar hebben gedeeld, tweede-rounder Hajjar en vierde-rounder Encarnacion-Strand gebruiken in de deal voor Mahle en maken derde-rounder Povich maakt deel uit van het López-pakket. Ze maakten goede keuzes, gebruikten de ontwikkeling van spelers om hun waarde te verhogen en verzilverden ze.

Ze deden hetzelfde met Steer, een keuze uit de derde ronde van 2019 die zich ooit profileerde als een singles-hitting utility infielder en nu een legitieme slugger is dankzij mechanische tweaks en coaching. Maar met Jose Miranda bovenaan de lange termijn dieptegrafiek op het derde honk en Jorge Polanco op het tweede honk tot 2025, voelden de Twins zich veiliger om Steer te ruilen, ondanks het idee dat hij een goede regular zal zijn, misschien zeer binnenkort.

Encarnacion-Strand heeft .320 geslagen met 29 homeruns in 109 minor-league wedstrijden, waaronder het verpletteren van Double-A pitching sinds een promotie vorige maand, maar hij zal waarschijnlijk op het eerste honk eindigen, waardoor zijn waarde aan de drukke onderkant van het defensieve spectrum wordt afgetopt . Hajjar en Povich profileren zich als starters in het midden van de rotatie, die waardevol maar verre van onvervangbaar zijn. Ze zitten ook allebei in de lagere minoren.

Yennier Canó heeft de ingrediënten voor een kwaliteitsverlichter op basis van zijn ruwe materiaal en succes in de kleine competitie, maar hij is 28 met een vlekkerige controle en geen go-to-pitch tegen linksen, waardoor hij de Twins niet kan overtuigen dat hij in staat is een rol met een hoge hefboomwerking te vervullen. Sawyer Gipson-Long profielen als back-of-the-rotation starter. Juan Nuñez en Juan Rojas zijn rookie-ball loten.

Gezamenlijk is het veel jong talent om weg te ruilen, zowel in kwaliteit als kwantiteit, maar dat is de prijs van zakendoen als je je richt op high-end pitchen met meerdere seizoenen teamcontrole in plaats van opnieuw in de kortingsbak te winkelen. Mahle, López en Fulmer zijn enorme upgrades voor dit jaar. Mahle en López hebben een grote toekomstwaarde, en voor één keer gaan de Twins er echt voor.

• Verwante lectuur: Tweelingen ruilen voor 3 werpers in vetgedrukte deadlinebewegingen die in de grootste behoeften voorzien

(Foto van Jorge Lopez: Tommy Gilligan / USA Today)

Leave a Comment