De menselijke geest is niet bedoeld om na middernacht wakker te zijn, waarschuwen wetenschappers

Midden in de nacht kan de wereld soms als een donkere plek aanvoelen. Onder het mom van duisternis dwalen negatieve gedachten door je hoofd, en terwijl je wakker ligt, starend naar het plafond, zou je kunnen verlangen naar schuldige genoegens, zoals een sigaret of een koolhydraatrijke maaltijd.

Veel bewijs suggereert dat de menselijke geest anders functioneert als hij ‘s nachts wakker is. Na middernacht hebben negatieve emoties de neiging om onze aandacht meer te trekken dan positieve, worden gevaarlijke ideeën aantrekkelijker en vallen remmingen weg.

Sommige onderzoekers denken dat het menselijke circadiane ritme sterk betrokken is bij deze kritieke functieveranderingen, zoals ze schetsen in een nieuw artikel waarin het bewijs wordt samengevat van hoe hersensystemen anders functioneren in het donker.

Hun hypothese, genaamd ‘Mind After Midnight’, suggereert dat het menselijk lichaam en de menselijke geest een natuurlijke 24-uurs cyclus van activiteit volgen die onze emoties en ons gedrag beïnvloedt.

Kortom, op bepaalde uren is onze soort geneigd om op bepaalde manieren te voelen en te handelen. Overdag zijn bijvoorbeeld moleculaire niveaus en hersenactiviteit afgestemd op wakkerheid. Maar ‘s nachts is ons gebruikelijke gedrag om te slapen.

Vanuit evolutionair oogpunt is dit natuurlijk logisch. Mensen zijn veel effectiever in het jagen en verzamelen bij daglicht, en hoewel de nacht geweldig is om uit te rusten, liepen mensen ooit een groter risico om het gejaagde te worden.

Om dit verhoogde risico het hoofd te bieden, wordt volgens de onderzoekers ‘s nachts onze aandacht voor negatieve prikkels ongewoon verhoogd. Waar het ons ooit zou hebben geholpen om op onzichtbare bedreigingen te springen, kan deze hyperfocus op het negatieve vervolgens leiden tot een veranderd belonings-/motivatiesysteem, waardoor een persoon bijzonder vatbaar wordt voor risicovol gedrag.

Voeg slaapverlies toe aan de vergelijking en deze bewustzijnsstaat wordt alleen maar problematischer.

“Er zijn miljoenen mensen die midden in de nacht wakker zijn, en er zijn redelijk goede aanwijzingen dat hun hersenen niet zo goed functioneren als overdag”, zegt neuroloog Elizabeth Klerman van de Harvard University.

“Mijn pleidooi is voor meer onderzoek om daar naar te kijken, omdat hun gezondheid en veiligheid, maar ook die van anderen, wordt aangetast.”

De auteurs van de nieuwe hypothese gebruiken twee voorbeelden om hun punt te illustreren. Het eerste voorbeeld is van een heroïnegebruiker die overdag met succes zijn verlangens beheert, maar ‘s nachts bezwijkt voor zijn verlangens.

De tweede is van een student die worstelt met slapeloosheid, die een gevoel van hopeloosheid, eenzaamheid en wanhoop begint te voelen terwijl de slapeloze nachten zich opstapelen.

Beide scenario’s kunnen uiteindelijk fataal zijn. Zelfmoord en zelfbeschadiging komen ‘s nachts heel vaak voor. Sommige onderzoeken melden zelfs een drievoudig hoger risico op zelfmoord tussen middernacht en 6:00 uur in vergelijking met elk ander moment van de dag.

Een studie in 2020 concludeerde dat nachtelijke waakzaamheid een risicofactor voor zelfmoord is, “mogelijk door een verkeerde uitlijning van circadiane ritmes.”

“Zelfmoord, voorheen ondenkbaar, komt naar voren als een ontsnapping aan eenzaamheid en pijn, en voordat de kosten van zelfmoord worden overwogen, heeft de student de middelen gekregen en is hij bereid om te handelen op een moment dat niemand wakker is om ze te stoppen”, de auteurs van de ‘Mind After Midnight’-hypothese verklaren.

Illegale of gevaarlijke stoffen worden ook ‘s nachts meer ingenomen door mensen. In 2020 onthulde onderzoek in een gecontroleerd drugsconsumptiecentrum in Brazilië een 4,7-voudig groter risico op een overdosis opioïden ‘s nachts.

Sommige van deze gedragingen kunnen worden verklaard door slaaptekort of de dekking die duisternis biedt, maar er zijn waarschijnlijk ook nachtelijke neurologische veranderingen in het spel.

Onderzoekers zoals Klerman en haar collega’s denken dat we deze factoren verder moeten onderzoeken om ervoor te zorgen dat we degenen die het meeste risico lopen te beschermen tegen nachtelijke waakzaamheid.

Tot op heden zeggen de auteurs dat geen enkele studie heeft onderzocht hoe slaapgebrek en circadiane timing de beloningsverwerking van een persoon beïnvloeden.

Als zodanig weten we niet echt hoe ploegenarbeiders, zoals piloten of artsen, omgaan met hun ongewone slaaproutine.

Ongeveer zes uur per dag weten we verrassend weinig over hoe het menselijk brein werkt. Of je nu slaapt of wakker bent, de geest na middernacht is een mysterie.

De studie is gepubliceerd in Grenzen in netwerkpsychologie.

Leave a Comment