Bill Russell, 11-voudig NBA-kampioen en legende van Boston Celtics, sterft op 88-jarige leeftijd

Bill Russell, elfvoudig NBA-kampioen als speler en coach bij de Boston Celtics en een van de belangrijkste figuren in de geschiedenis van de NBA, is op 88-jarige leeftijd overleden, zo maakte zijn familie zondag bekend. Russell stierf vredig met zijn vrouw Jeannine aan zijn zijde. Zijn familie heeft de volgende verklaring vrijgegeven.

“Het is met een heel zwaar hart dat we willen doorgeven aan alle vrienden, fans en volgers van Bill:

Bill Russell, de meest productieve winnaar in de Amerikaanse sportgeschiedenis, is vandaag op 88-jarige leeftijd vredig overleden, met zijn vrouw Jeannine aan zijn zijde. De regelingen voor zijn herdenkingsdienst worden binnenkort bekend gemaakt.

De twee staatskampioenschappen van Bill op de middelbare school boden een glimp van de onvergelijkbare reeks pure teamprestaties die nog moesten komen: twee keer een NCAA-kampioen; aanvoerder van een gouden medaillewinnend Amerikaans Olympisch team; 11 keer een NBA-kampioen; en aan het roer van twee NBA-kampioenschappen als de eerste zwarte hoofdcoach van een Noord-Amerikaans professioneel sportteam.

Onderweg verdiende Bill een reeks individuele onderscheidingen die ongekend zijn omdat hij niet genoemd werd. In 2009 werd de prijs voor de meest waardevolle speler van de NBA Finals omgedoopt tot de ‘Bill Russell NBA Finals Most Valuable Player Award’, naar de tweevoudige Hall of Famer.

Maar ondanks al het winnen, is Bill’s begrip van de strijd wat zijn leven verlichtte. Van het boycotten van een oefenwedstrijd uit 1961 om te lang getolereerde discriminatie te ontmaskeren, tot het leiden van Mississippi’s eerste geïntegreerde basketbalkamp in de brandbare nasleep van de moord op Medgar Evans, tot tientallen jaren van activisme dat uiteindelijk werd erkend door zijn ontvangst van de Presidential Medal of Freedom in 2010. Bill riep onrecht uit met een meedogenloze openhartigheid waarvan hij van plan was de status-quo te verstoren, en met een krachtig voorbeeld dat, hoewel nooit zijn bescheiden bedoeling, voor altijd teamwerk, onbaatzuchtigheid en doordachte verandering zal inspireren.

Bill’s vrouw, Jeannine, en zijn vele vrienden en familie danken u voor het houden van Bill in uw gebeden. Misschien herbeleef je een of twee van de gouden momenten die hij ons gaf, of herinner je je zijn kenmerkende lach toen hij verheugd was om het echte verhaal achter hoe die momenten zich ontvouwden uit te leggen. En we hopen dat ieder van ons een nieuwe manier kan vinden om te handelen of te spreken met Bill’s compromisloze, waardige en altijd constructieve toewijding aan het principe. Dat zou een laatste en blijvende overwinning zijn voor onze geliefde #6.”

Russell werd in 1934 in Louisiana geboren en werd aanvankelijk niet beschouwd als een topbasketbalkandidaat. Zijn eerste beursaanbieding kwam van de Universiteit van San Francisco, een school die nauwelijks bekend staat om zijn basketbalvaardigheden, maar die Russell in 1955 en 1956 naar opeenvolgende nationale kampioenschappen kon dragen. Naast basketbal was Russell een baanster in San Francisco , met name concurreren in het hoogspringen. Hij won een Olympische gouden medaille in basketbal als aanvoerder van Team USA in 1956 voordat hij professional werd.

Ondanks zijn collegiale uitmuntendheid was Russell niet de eerste keuze in de NBA Draft van 1956. Die eer ging naar Duquesne-vleugel Si Green. Daardoor bleef Russell beschikbaar op nummer 2, waar de St. Louis Hawks aan het opstellen waren. De omstandigheden werkten echter in het voordeel van Russell. De zoon van Boston Celtics-ster Ed Macauley werd behandeld voor hersenvliesontsteking in St. Louis, dus hij vroeg het team om hem daarheen te sturen als een gunst. Dat deden ze en Boston behaalde de nummer 2 keuze in ruil voor Macauley en collega Hall-of-Famer Cliff Hagan. De deal ontplofte niet echt in het gezicht van St. Louis. Hoewel ze de finale van 1957 van Boston verloren, kwamen de Hawks terug om alles te winnen in een rematch met de Celtics in 1958. Maar dat zou het laatste kampioenschap zijn dat ze ooit zouden winnen. Russell won er nog 10, waaronder de volgende acht op rij.

De handel was net zo belangrijk voor Russell als voor de Celtics. “Als ik door St. Louis was opgesteld, had ik niet in de NBA gezeten”, zei Russell in een interview met NBATV. “St. Louis was overweldigend racistisch.” Helaas kreeg Russell tijdens zijn vroege leven in het zuiden en zijn hele carrière in Boston te maken met racisme, en werd hij een van de sociaal meest bewuste atleten in de Amerikaanse geschiedenis. Hij woonde de “I have a dream”-toespraak van Martin Luther King persoonlijk bij en was een van de vele zwarte atleten en leiders die de Cleveland Summit in 1967 bijwoonden ter ondersteuning van Muhammad Ali. In 1966 werd Russell de eerste zwarte hoofdcoach in de Amerikaanse sportgeschiedenis toen hij Red Auerbach verving in Boston. Hij behield zijn rol als startcentrum van het team terwijl hij het team coachte op weg naar de laatste twee kampioenschappen.

Russell verliet de Celtics toen zijn carrière eindigde. Hij werkte daarna als televisieomroeper voordat hij terugkeerde naar coaching bij de Seattle Supersonics. Hij ging vier wedstrijden onder de .500 in vier seizoenen in Seattle voordat hij vertrok. Een decennium later zou hij nog een seizoen coachen bij de Sacramento Kings, maar verder bleef hij de komende decennia grotendeels buiten de publieke belangstelling en woonde hij buiten zijn huis in Washington.

Maar in zijn laatste jaren verscheen hij regelmatiger in het openbaar en werd hij vaak geëerd voor zijn opmerkelijke prestaties als speler en activist. In 2009 hernoemde de NBA de Finals MVP-prijs naar Russell, en hij woonde de 2009 Finals bij om de trofee persoonlijk aan Kobe Bryant toe te kennen. Hij zou dat nog een paar keer doen, maar voor Bryant was dat bijzonder zinvol gezien de vriendschap die ze hadden gesmeed. Toen Bryant stierf bij een helikopterongeluk in 2020, schreef Russell een emotionele post op sociale media om de legende te herinneren. Bryant speelde misschien voor de rivaliserende Lakers, maar Russell stelde zichzelf regelmatig beschikbaar voor moderne spelers die op zoek waren naar advies.

Velen zochten hem op, want boven alles was Russell op het veld de grootste winnaar van de sport. Hij verloor slechts twee playoff-series in zijn hele carrière. Hij verloor nooit een winner-take-all-game. Niet op de universiteit. Niet op de Olympische Spelen. Niet in de NBA. Hij won alle 21 van dergelijke wedstrijden die hij speelde. Russell werd groot toen het er het meest toe deed, zowel op als naast het veld, en dat is waar hij altijd voor herinnerd zal worden.

Leave a Comment