Barcelona heeft zich een weg gebaand naar de crisis. Kan het nu zijn weg naar buiten besteden?

Joan Laporta’s glimlach was moeilijk te missen. Toen hij vorige maand vanaf een enorm digitaal billboard naar beneden staarde, bedekte het grijnzende beeld van de president van de Spaanse voetbalgigant FC Barcelona bijna een hele kant van het Palms Casino Resort in Las Vegas.

De aanplakbord scrolde door andere afbeeldingen – er was een van een handvol spelers van Barcelona en een andere van zijn coach, Xavi Hernández – maar al snel was het terug naar Laporta. En het was die aanblik, een stralende president voorkant en Midden in de gokhoofdstad van de wereld was dat misschien wel de beste symboliek van de financiële puinhoop waarin Barcelona zich momenteel bevindt, en van het grenzeloze vertrouwen van de man die zegt een plan te hebben om het op te lossen.

Barcelona, ​​in ware Vegas-stijl, is aan het verdubbelen.

Een team dat minder dan een jaar geleden niet in staat was om zijn enorme loonlijst te halen; een bedrijf dat vorig jaar met een verlies van 487 miljoen euro ($ 496 miljoen) door de eigen directeur werd omschreven als ‘technisch failliet’; een club die momenteel wordt opgezadeld met een schuld van meer dan 1,3 miljard dollar, heeft besloten dat de beste manier om uit een crisis te komen die wordt veroorzaakt door financiële fouten, rijke salarissen en extravagante contracten, is om zich een weg te banen.

Het heeft de ene clubactiva na de andere verkocht om ongeveer $ 700 miljoen op te halen om zijn boeken in evenwicht te brengen. Toch gaat het door met een project van $ 1,5 miljard, met financiering geregeld door Goldman Sachs, om zijn iconische stadion, Camp Nou, te renoveren en te moderniseren, dat vanwege de haast om fondsen te werven voor het eerst de naam van een sponsor zal dragen. En het heeft deze zomer meer geld uitbetaald aan nieuwe aanwinsten dan bijna elk ander groot team in Europa, met een nieuwe flitsende aanwinst die schijnbaar wekelijks met veel tamtam werd aangekondigd.

De freewheelende uitgaven hebben de wenkbrauwen doen fronsen bij de rivalen van Barcelona en zorgen bij sommige van de 150.000 leden over de financiële levensvatbaarheid van de club als Laporta’s grote inzet niet loont. Maar de president gaf in een interview op het hoofdkantoor van The New York Times in Manhattan herhaaldelijk de verzekering dat hij precies weet wat hij doet.

‘Ik ben geen gokker,’ verklaarde Laporta. “Ik neem berekende risico’s.”

Risk is echter een vaste waarde geworden bij Barcelona.

Laporta werd vorig jaar voor de tweede keer tot clubvoorzitter gekozen nadat zijn voorganger en het vorige bestuur waren afgezet vanwege de gelijktijdige financiële en sportieve ineenstorting van een van ‘s werelds grootste sportteams. Terwijl velen verwachtten dat Barcelona langzaam zou herbouwen, om binnen zijn mogelijkheden te leven in een periode van vernederende bezuinigingen, heeft Laporta besloten Barcelona op een heel andere koers te sturen. Hij zegt dat hij geen andere keuze heeft dan elk jaar te proberen te winnen.

“Het is een vereiste”, zei hij.

Er is meer dan $ 700 miljoen opgehaald door stukken van de clubactiviteiten te verkopen. Vijfentwintig procent van de binnenlandse televisierechten van de club – gedurende een kwart eeuw – ging naar een Amerikaans investeringsfonds. Spotify, de muziekstreamingservice, tekende een vierjarig contract om zijn naam op het Camp Nou en het nog waardevollere onroerend goed op de voorkant van de truien van het team te zetten. Maandag kondigde Barcelona de verkoop aan van een kwart van zijn productieactiviteiten, Barca Studios, aan een blockchain-bedrijf, Socios. Het is in gesprek om vervolgens een deel van zijn licentieactiviteiten te verkopen.

In plaats van de clubschuld af te lossen, ging het geld echter grotendeels naar het verzamelen van nieuw talent: $ 50 miljoen voor de Poolse spits Robert Lewandowski, $ 55 miljoen voor de Franse verdediger Jules Koundé, bijna $ 65 miljoen voor de Braziliaanse vleugel Raphinha. Verschillende andere spelers sloten zich aan als gratis agenten. Mogelijk zijn er meer versterkingen onderweg.

Voor Laporta is het tekenen van Lewandowski, die binnenkort 34 wordt, en de anderen volkomen logisch. Het maakt deel uit van wat volgens hem een ​​’virtueuze cyclus’ zal zijn waarin succes op het veld de financiën van het team zal ondersteunen door een toename van de inkomsten. De strategie is een herhaling van het recept dat hij gebruikte tijdens zijn eerste ambtstermijn als president, een periode van zeven jaar die begon in 2003 en eindigde met een Barcelona-team dat werd gevierd als een van de beste in de voetbalgeschiedenis.

“In mijn tijd hadden we hoge verwachtingen en waren we succesvol”, zei hij over zijn vorige ambtstermijn. “En dan hebben de Barça-fans over de hele wereld, ongeveer 400 miljoen fans wereldwijd, een niveau van succes nodig.”

Maar tijden en inkomsten zijn veranderd. De club die Laporta in 2003 erfde, zat ook in een financiële crisis, met een verlies van bijna het dubbele van zijn inkomsten en oplopende schulden. Maar de cijfers waren toen 10 keer kleiner en de club was nog niet begonnen met het proces om zichzelf te transformeren tot de commerciële moloch die het is geworden.

Die teams hoefden ook niet te voldoen aan de veeleisende beperkingen op de uitgaven van spelers die sindsdien zijn afgedwongen door de Spaanse competitie, en het zijn die regels die het meest directe obstakel vormen voor het revivalplan van Laporta. Omdat La Liga heeft volgehouden dat het de regels voor Barcelona met geen enkele euro zal versoepelen, heeft de club nog geen nieuwe aanwinsten van deze zomer kunnen registreren. Op hun hoede dat het team de deadline misschien niet haalt, heeft de competitie nog geen van die spelers gebruikt, zelfs niet Lewandowski, de regerende wereldspeler van het jaar, in een van haar branding voor het nieuwe seizoen.

De meest recente verkoop van activa moet de weg vrijmaken voor Barcelona om te voldoen aan de financiële regels van La Liga en om zijn bataljon nieuwe aanwinsten te registreren, drong Laporta aan. “Dat was een beslissing die ik eerlijk gezegd niet wilde doen”, zei hij over de verkopen, ook al zullen ze – in ieder geval tijdelijk – de balans van Barcelona winstgevend maken.

Dat soort manoeuvre – een mix van durf en scherpzinnigheid – is typerend voor Laporta, die profiteert van een persoonlijkheidscultus die ongeëvenaard is door eerdere presidenten tijdens de moderne geschiedenis van de club.

Dat is de reden waarom hij zichzelf op de billboards van Las Vegas kan plaatsen en waarom hij publiekelijk kan blijven pleiten voor de kortstondige en alom verguisde Europese Super League. (Barcelona, ​​Real Madrid en Juventus – drie van de 12 teams die zich hebben aangemeld voor het ontsnappingsconcept – gaan door met het project, waarvan Laporta zei dat het nu een open competitie is die de grootste teams ten goede zal komen. Hij ontmoette onlangs Andrea Agnelli en Florentino Pérez, zijn collega’s bij Juventus en Real Madrid, in Las Vegas om de volgende stappen te bespreken.)

Maar Laporta’s populariteit is ook de reden waarom hij weg kan komen met financiële risico’s die hoogstwaarschijnlijk onaanvaardbaar zouden zijn geweest als ze waren voorgesteld door eerdere presidenten, en met name zijn impopulaire voorganger, Josep Maria Bartomeu.

“Wat zou er gebeuren als Bartomeu hetzelfde deed als de huidige president doet?” zei Marc Duch, een clublid die hielp het vorige bestuur af te zetten. “We zouden allemaal in brand staan, naar hem wijzen en hem proberen te ontslaan.”

Laporta krijgt een ruimere ligplaats en wordt zelfs gesteund door fanatieke verdedigers op sociale media, zei Duch, vanwege zijn banden met het eerdere gouden tijdperk. “Er zit een succesverhaal achter Laporta”, zei Duch. “Hij heeft een enorme schare fans: hij is als de paus, als Kim Jong-un: de opperste leider.”

Laporta’s intens persoonlijke stijl van leiderschap is ook naar voren gekomen in andere veranderingen bij de club. Om zich kandidaat te stellen voor het presidentschap moest Laporta eerst een garantie van 125 miljoen euro ophalen, een obligatie die in wezen was ingesteld als bescherming tegen wanbeheer. Maar volgens Victor Font, een zakenman die Laporta uitdaagde voor het presidentschap, stemden de leden van de club onlangs in met regelwijzigingen die betekenen dat hij geen persoonlijk risico meer loopt. Daarom, zei Font, riskeert Laporta – door geld te lenen en activa te verkopen – de toekomst van de club, niet die van hem.

“Als het niet lukt”, zei Font, “lopen we tegen een muur aan.”

Regelgeving inzake belangenconflicten werd vorig jaar ook stilletjes gewijzigd, waardoor een reeks vrienden, voormalige zakenpartners en zelfs familieleden van Laporta een leidinggevende functie kregen. Voor Laporta waren die veranderingen essentieel gezien de uitdaging die hij erfde. “Ik heb de mensen nodig die ik vertrouw”, zei hij. Maar de cirkel blijft kleiner worden: een door Laporta benoemde topman stopte binnen enkele maanden; in plaats van hem te vervangen, nam Laporta zijn taken zelf op zich.

Tegelijkertijd moest hij het vertrouwen bij een groep spelers herstellen en velen overtuigen om salarisverlagingen te accepteren, in sommige gevallen ter waarde van miljoenen dollars, terwijl de club achtcijferige bedragen aan nieuw talent stort. Laporta beschreef de spelers die loonsverlagingen hebben geaccepteerd als ‘helden’ en drong erop aan dat de nieuwkomers zouden passen binnen een zorgvuldig opgesteld salariskader door de loonsom te verlagen en een aantal goed verdienende spelers te ontslaan. Maar het is niet altijd leuk geweest om daar te komen.

Een speler die tot nu toe heeft geweigerd een loonsverlaging of een overstap naar een nieuwe club te accepteren, is Frenkie de Jong, een 25-jarige Nederlandse middenvelder die in de zomer van 2019 werd overgenomen voor bijna $ 100 miljoen. De Jong is de hele zomer het onderwerp geweest van intense speculaties, omdat Barcelona publiekelijk heeft aangedrongen op een lager salaris – hij had al ingestemd met een uitstel van 17 miljoen euro ($ 17,3 miljoen) – of een overstap naar een nieuwe club te accepteren. (Manchester United was naar verluidt de meest gretige bieder.)

Maar de Jong heeft duidelijk gemaakt dat hij in Spanje wil blijven, en hoewel Laporta zijn “liefde” voor de speler verklaarde en zei dat hij niet te koop was, voegde hij eraan toe dat de Jong “de club moest helpen” door zijn salaris te herstructureren. Vakbonden en de voorzitter van de Spaanse competitie hebben Barcelona gewaarschuwd voor het uitoefenen van druk op De Jong, en in reactie daarop heeft Laporta gezegd dat zijn club de Jong zal betalen wat hem verschuldigd is. “Hij heeft een contract en wij volgen het contract”, zei Laporta.

Veel van de huidige situatie van Barcelona is ironisch genoeg terug te voeren op het succestijdperk dat het genoot tijdens de eerste termijn van Laporta. Die teams speelden een soort voetbal dat ongeëvenaard was en produceerden een reeks trofeeën, maar ook een team van populaire supersterren met steeds hogere salarissen. Geen enkele speler personifieerde die escalatie meer dan Lionel Messi, wiens laatste contract bij Barcelona ongeveer $ 132 miljoen per jaar waard was.

Naarmate de schulden van Barcelona echter groeiden, werd het onmogelijk om Messi een nieuw contract te ondertekenen dat in overeenstemming zou zijn met de financiële regels van La Liga. Uitgeprijsd nam Messi in tranen afscheid van Barcelona en trad hij toe tot Paris St.-Germain, eigendom van Qatar, als een vrije agent. Laporta, die had beloofd Messi als presidentskandidaat te behouden, heeft sindsdien weemoedig gesuggereerd dat hij hem terug zou willen halen.

“Ik heb het gevoel dat ik, als president, een morele schuld aan hem heb om hem het beste moment van zijn carrière te geven, of hem een ​​beter moment te geven, voor het einde van zijn carrière”, zei Laporta, die geen verklaring bood voor hoe dat zou kunnen.

De relatie is ondertussen verslechterd: Laporta, in eeuwige campagnemodus, blijft suggereren dat hij zal proberen Messi naar huis te halen. Messi heeft eerder zijn frustratie geuit over de manier waarop Laporta zijn vertrek karakteriseerde, en zijn vader heeft naar verluidt de president van Barcelona gevraagd om niet meer in het openbaar over zijn zoon te praten.

Discussie over hoe die situatie op te lossen, kan echter later komen. Hetzelfde geldt voor moeilijke vragen over waar Barcelona steeds grotere inkomstenstromen zal blijven vinden in een postpandemische economie, of wat het zal doen als het niet al zijn handtekeningen kan registreren, of wat er volgend jaar gebeurt, of het jaar daarna, wanneer de rekening van negen cijfers moet worden betaald.

Laporta leeft in het heden. “Winnen”, zei hij, “is een universele menselijke motivatie.”

Maar nu heeft hij geen tijd meer. Laporta beëindigt het interview beleefd en zegt dat hij zich moet haasten. Hij heeft een afspraak bij Goldman Sachs, om een ​​nieuwe financieringsregeling te bespreken.

Leave a Comment