Artsen dringen aan op kalmte terwijl rechtse mensen liegen over kinderen en apenpokken

Nu de Amerikaanse apenpokkenuitbraak zich ongecontroleerd verspreidt, zijn de volksgezondheidsautoriteiten bezorgd dat verouderde wetenschap en kwade trouw zondebokken hun krachten bundelen om ouders bang te maken voor de dreiging van de epidemie voor hun kinderen.

Epidemiologen, specialisten op het gebied van infectieziekten en volksgezondheidsautoriteiten zijn het er bijna universeel over eens dat de huidige uitbraak op dit moment weinig risico lijkt te vormen voor kinderen. Maar aangezien extreemrechtse figuren het virus koppelen aan ongegronde paniek over LGBT-mensen die kinderen ‘verzorgen’, en terwijl sommige media en online beïnvloeders speculeren dat apenpokken zouden kunnen gedijen in schoolomgevingen, dreigen die garanties te worden overstemd.

“De weinige geïnfecteerde kinderen zijn nauw in het huishouden betrokken geweest bij gevallen”, benadrukte dr. David Freedman, emeritus hoogleraar infectieziekten aan de Universiteit van Alabama en een expert in tropische ziekten. “Ik denk gewoon niet dat stil vervoer naar een schoolomgeving een groot risico is, tenzij richtlijnen volledig worden genegeerd.”

De wirwar van onbedoelde verkeerde informatie en doelbewuste desinformatie is de afgelopen weken gegroeid, aangezien vooraanstaande extreemrechtse conservatieve figuren en complottheoretici een handvol pediatrische gevallen hebben aangegrepen als bewijs dat homomannen kinderen op grote schaal seksueel misbruiken.

“Wie verkracht kinderen in DC?” samenzweringsactiviste en mislukte congreskandidaat Laura Loomer schreef vorige week op Telegram, verwijzend naar een artikel dat een geval van apenpokken bij een baby in de hoofdstad van het land bevestigt.

“Heeft een wetshandhavingsinstantie al onderzocht hoe die twee kinderen aan apenpokken kwamen? Of gewoon, zoals… nee?” Michael Knowles, een conservatieve commentator bij The Daily Wire die leraren ervan beschuldigde kinderen te ‘verzorgen’ als ze de seksuele geaardheid van een kind niet bekendmaken aan de familie van het kind, getweet als reactie op een ander paar pediatrische infecties.

Die beschuldigingen – deels trol, deels voortzetting van een decennialange lastercampagne tegen LHBT-mensen – werden versterkt door andere, meer goedbedoelde zorgen van ouders en gezondheidsactivisten die de uitbraak van apenpokken zien als een mogelijke opvolger van de COVID-19 pandemie.

Die activisten en opvoeders, zoals geneticus-slash-podcaster Spencer Wells, die voorspelde dat “dit geen leuk schooljaar gaat worden” vanwege het risico op apenpokken bij kinderen, hebben de lang gekoesterde medische overtuiging aangegrepen dat kinderen… die wel een hoger risico lopen op complicaties door een apenpokkeninfectie – het virus gemakkelijker verspreiden, vooral in schoolomgevingen. Maar het wetenschappelijke begrip van de besmettelijkheid van apenpokken, de overdrachtsmethoden en het risico op bepaalde populaties is de afgelopen jaren drastisch veranderd, vertelden experts aan The Daily Beast, en kinderen lopen mogelijk niet zoveel risico op infectie als eerder werd gedacht.

“De Europese landen die pediatrische gevallen hebben gemeld, hebben een of twee gevallen gemeld, en dus verspreidt het virus zich niet onder kinderen”, zegt dr. Kristina Bryant, specialist in pediatrische infectieziekten aan de University of Louisville School of Medicine. “Ik denk echt niet dat we ons zorgen hoeven te maken over de verspreiding van dit virus in scholen of kinderdagverblijven.”

Een deel van de misvatting, zei Dr. Abraar Karan, een onderzoeker naar infectieziekten aan de Stanford University, is geworteld in verouderde interpretatie van gegevens van bijna een halve eeuw oud. De huidige uitbraak, zei Karan, heeft volksgezondheidsfunctionarissen gedwongen tientallen jaren kennis over het virus af te leren, waaronder de eerdere vooroordeel dat apenpokken grotendeels beperkt was tot kinderen.

“Kinderen zullen nauw contact hebben – ze zullen veel oppervlakken aanraken, ze zullen hun handen niet wassen en schoonmaken, ze hebben veel blootstelling aan fomites – terwijl volwassenen waarschijnlijk ijveriger zijn met wat ze aanraken, wat ze in hun mond stoppen, wat ze op hun handen hebben, hoe vaak ze hun handen wassen, dat soort dingen,” zei Karan, die de gedachte uitlegde achter een vijf jaar durend onderzoek in de jaren tachtig waaruit bleek dat negen op de tien gevallen van het virus zich voordeden in kinderen jonger dan vijftien.

Maar recente herevaluaties van dat en soortgelijke onderzoeken, vertelden experts op het gebied van infectieziekten aan The Daily Beast, geven aan dat die pediatrische gevallen misschien helemaal geen uniek apenpokkenrisico voor kinderen zijn gebleken.

“Het is waar dat in landen waar het virus endemisch was, gevallen voorkwamen bij jonge kinderen, en we weten dat kinderen onder de acht jaar een hoger risico liepen op een ernstige ziekte. Maar zelfs in endemische landen is de epidemiologie van apenpokken aan het veranderen’, zegt Bryant, die opmerkte dat de gemiddelde leeftijd van patiënten met apenpokken de afgelopen decennia langzaam is gestegen. “In de jaren zeventig was de gemiddelde leeftijd vier of vijf jaar – meer recentelijk waren het late adolescenten en jonge volwassenen.”

Veel epidemiologen komen nu tot de conclusie dat de reden dat apenpokken voor het eerst alleen kinderen leek te treffen, het gevolg was van een andere wereldwijde noodsituatie op het gebied van de volksgezondheid: pokken. Op het moment dat Monkeypox werd ontdekt, was de wereld net bezig met het beëindigen van een wereldwijde campagne voor de uitroeiing van pokken, waarbij bijna iedereen op de planeet werd ingeënt tegen de dodelijke ziekte. Zowel pokken als apenpokken zijn orthopokkenvirussen, wat betekent dat pokkenvaccins ook apenpokken voorkomen – vandaar het gebruik van het Jynneos-vaccin met twee doses om risicovolle mensen tegen de laatste te inoculeren.

“Dat kan een andere reden zijn waarom de demografie scheefgetrokken is naar mensen die jonger zijn, zelfs bij andere uitbraken”, zei Karan. “Er was eigenlijk een kwetsbare bevolking zodra we de wijdverbreide pokkenvaccinatie stopten, dus het was een kwestie van tijd voordat dit zou gebeuren.”

Die schijnbare verschuiving in de epidemiologie van apenpokken, suggereerden experts, betekent dat de publieke bezorgdheid over de verspreiding in kinderopvang of kinderdagverblijven – of deze nu wordt verspreid door anti-homo-complottheoretici of bezorgde ouders die de huidige wetenschap over de ziekte verkeerd interpreteren – overdreven zou kunnen zijn.

“Er is iets dat we nog steeds niet volledig begrijpen of begrijpen over deze uitbraak”, zei Karan, die opmerkte dat hoewel de meeste orthopokkenvirussen, de familie van virussen die pokken en apenpokken omvat, zich gemakkelijker verspreiden onder kinderen dan onder volwassenen, de huidige uitbraak vertoont niet dezelfde eigenschap.

“Orthopox-virussen muteren niet zo snel, en sommige onderzoeken hebben aangetoond dat sommige stammen die de ronde doen veel meer muteren dan verwacht zou worden,” zei Karan. “Ik denk dat we met betrekking tot de epidemiologie en overdracht nog steeds een beetje leren over wat er aan de hand is.”

Specialisten in infectieziekten kennen als geen ander de risico’s van het afleggen van gezaghebbende verklaringen over ongekende virale uitbraken, en wachten nog steeds op de Centers for Disease Control and Prevention om wetenschappelijk onderbouwde richtlijnen te geven over hoe gevallen bij kinderen moeten worden aangepakt. Maar zelfs zonder dergelijke begeleiding, zei Bryant, zijn ouders en opvoeders mogelijk beter gepositioneerd dan de meesten om vroege gevallen te identificeren, vanwege de gelijkenis van apenpokken met meer algemene kinderziekten.

“Kinderen krijgen een verscheidenheid aan besmettelijke huiduitslag die veel vaker voorkomt dan apenpokken, dus scholen en kinderdagverblijven hebben protocollen om kinderen die ziek zijn thuis en weg van andere kinderen te houden,” zei Bryant. “Die protocollen werken heel goed.”

Leave a Comment